在不被看好的情況下, 下半球季打得跌跌撞撞的塞爾提克居然一路過關斬將, 先後擊敗了東區熱門騎士隊與魔術隊, 總冠軍賽裡更是率先聽牌, 如果不是中鋒柏金斯(Kendrick Perkins)在第六戰裡膝傷倒下, 隊史第十八面冠軍旗即有可能已經升上了TD Garden的天花板上。 

柏金斯的膝蓋傷勢比預期更為嚴重, 新球季裡得至少休養到一月甚至二月, 而復出後的膝蓋狀況更是個未知數。在柏金斯受傷而老前鋒華勒斯(Rasheed Wallace)宣布退休下, 禁區成了塞爾提克最需要補強的缺口。自由球員市場開放後, 塞爾提克追逐以助攻及外線投射聞名的白人中鋒米勒(Brad Miller)未果, 在隊長皮爾斯(Paul Pierce)牽線下, 塞爾提克以中產階級條款簽下了剛結束頂級合約, 在季後賽第一輪慘遭塞爾提克修理的小歐尼爾(Jermaine O’Neal, 做為柏金斯傷停期間的遞補人選。 

補上小歐尼爾並不足以彌補柏金斯與華勒斯同時缺陣的缺口, 而此時拿下總管軍的後衛布萊恩(Kobe Bryant)發表了冠軍戒指超越大歐(Shaq O’Neal)宣言, 讓塞爾提克高層決定將網羅大歐列為重點工作, 也由於布萊恩的嗆聲, 讓原本期望能在獲得生涯最後一指大合約的大歐決定以奪得總冠軍為優先考量, 擁有眾多老將的塞爾提克與大歐可說是一拍即合。 

除了大小歐, 塞爾提克的重點都聚焦在續留原本的自由球員上, 包括隊長皮爾斯、射手艾倫(Ray Allen)、後衛羅賓森(Nate Robinson)都先後歸隊, 不得志的搖擺人丹尼爾斯(Marquis Daniels)在自由市場乏人問津下也決定歸隊擔任皮爾斯替補。主力球員紛紛歸隊, 但季後賽裡因成功防守各大搖擺人而備受矚目的得分後衛T.艾倫(Tony Allen)卻因為不願意繼續在皮爾斯與艾倫的陰影下打球, 決定轉戰前總管華勒斯(Chris Wallace)主政的灰熊隊。 

失去T.艾倫讓塞爾提克的防線出現了重大缺口, 總管安及(Danny Ainge)最後決定以不保證合約簽回當年交易艾倫的籌碼威斯特(Delonte West, 由對塞爾提克系統相當熟悉的威斯特擔任替補控球後衛與防守專家的角色。 

但對塞爾提克而言, 最重要的回鍋人物非總教練瑞佛斯(Doc Rivers)莫屬, 暑假裡塞爾提克失去了首席助理教練席柏多兼防守智囊(Tom Thibodeau, 甚得人望的瑞佛斯歸隊, 有效的安定了主力老將不安的心情, 是射手艾倫願意歸隊的重要關鍵因素。 

後衛 

控球後衛朗多(Rajon Rondo)在世錦賽的美國隊訓練營中過得並不順遂, 再最後一輪的剃除名單公佈前先自行退隊, 替自己保留了最後一絲的尊嚴, 在他心目中聯盟第一控球該有的尊嚴。但朗多不適合美國隊是顯而易見的道理, 只需要看看過去十年杜克大學(Duke)的名單稍稍研究, 不難發現K教練(Mike Krzyzewski)要的是有外線的控球後衛, 而外線正是朗多最大的弱點。 

拿下總冠軍、入選明星賽, 讓朗多在年輕世代的控球後衛中有張漂亮的團體成績單, 但卻一直與保羅(Chris Paul)等人有段差距, 關鍵就在朗多只能以糟糕形容的外線投射以及足堪媲美大歐的罰球命中率, 這兩樣後衛的基本功讓朗多的評價一直無法提升到他心目中自己該有的地位。 

這也是朗多有幾近於雙十成績, 但卻一直不被認為是聯盟頂級控衛的原因。 

但對塞爾提克而言, 朗多不僅是球隊的控球, 更已經是球隊在進攻上的關鍵人物。除了掌控球隊進攻佈局與節奏外, 季後賽裡朗多已經成了塞爾提克最有殺傷力的進攻武器, 無論是騎士隊或是湖人隊都推出詹姆斯(LeBron James)與布萊恩負責防守朗多, 實戰上的尊敬程度已經遠超乎其他球員, 也說明了朗多在塞爾提克系統中的重要性。 

暑假裡一度傳出已經談定LCD連線的熱火隊在自由市場開啟前就試圖誘惑艾倫帶槍投靠, 如果薪水與冠軍是自由球員考量的兩大軸線, 那有機會爭取冠軍同時又有能力大約續簽艾倫的塞爾提克是理性思考下必然的結果, 最後艾倫也毫無意外的歸隊。 

射手艾倫上個球季一度在交易大限前成為安及交易桌上的主打商品, 但最後無功而返, 讓艾倫的外線得以在季後賽裡幫助塞爾提克攻城掠地。三巨頭中最年長的艾倫近幾年受到年紀與投球機會銳減的影響, 投籃穩定度不若以往, 大起大落成了常態, 特別是體能的衰退讓他在對手刻意防守下命中率容易呈現直線滑落, 特別是對上肌肉派的費雪(Derek Fisher, 艾倫的衰老分外明顯。 

儘管如此, 艾倫對塞爾提克依舊有相當的重要性, 特別是他主要擔任球隊第二節替補登場時的定心丸角色, 能裡能外的球風也讓他在對上對手替補後衛時保有一定的優勢。當然, 最重要的還是即使艾倫的手感再差, 只要有他在場中, 對手就不得不放上專人伺候, 以免在最後的時刻翻盤。 

後場替補 

後場板凳上由於威斯特的歸隊, 讓原本專長於得分的羅賓森能夠以替補得分後衛的角色登場, 而擅長打爛帳的丹尼爾斯也能夠卸下原本肩頭上兼差控球的重擔, 專心的擔任搖擺人位置的替補。在朗多入隊之前, 威斯特曾經一度是塞爾提克培養的控球後衛人選, 熟悉教頭瑞佛斯的系統與思維, 讓威斯特在訓練營裡很快的進入狀況, 隊長皮爾斯稱他為訓練營中最佳的三名球員之一。 

前次的塞爾提克經驗裡, 威斯特留給媒體與球迷極佳的印象, 因此儘管過去三年風雨不斷, 記者還是給予極高的評價, 認為是暑假裡重要性不低於歐尼爾兄弟的補強動作。威斯特將彌補塞爾提克替補控球的缺憾, 但六呎三吋但過於瘦弱的身型, 讓他要完全彌補T.艾倫離隊的缺口依舊有相當的難度, 如何在季後賽裡找出防守布萊恩、詹姆斯等球員的對策是教練團球季裡的重要功課。 

暑假裡關於羅賓森的故事, 幾乎都圍繞於上個球季瑞佛斯刻意冷凍讓羅賓森終於瞭解團隊籃球的意義上, 充滿了勵志的氣息。但不可否認的, 羅賓森上個球季在季後賽末段適時的挺身而出, 不僅填補了塞爾提克板凳進攻的缺口, 同時他在組織上的開竅讓球隊在控球位置上有了不同的變化, 是塞爾提克能夠跌破專家眼鏡的重要因素。新球季裡羅賓森將可以與威斯特隨時互換角色, 讓羅賓森在身份上更有彈性, 而他的得分及外線投射能力都與朗多呈現互補。 

更重要的是他的五短身材在場上非常有帶動氣氛的效果。 

原本期望能在塞爾提克過水提升身價的丹尼爾斯最後還是夢碎, 只能乖乖回到塞隊板凳上。雖然有手傷困擾, 但上個球季的他證明了自己與團隊籃球之間極大的差異, 無頭蒼蠅的進攻模式最後進入了教練的冷板凳區之中。新球季裡丹尼爾斯無需煩惱控球的工作, 可以專心的扮演替補搖擺人的角色, 是否能夠讓瑞佛斯安心將他放在場中, 又能否彌補搖擺人防守的漏洞, 攸關丹尼爾斯的職業生涯是否能夠延續。 

板凳上還有菜鳥替補控球布萊德里(Avery Bradley)與射手瓦佛(Von Wafer, 布萊德里的腳踝傷勢在暑假進行手術, 但開季前復原的情況並不理想, 在前有朗多後有威斯特的情況下, 布萊德里的菜鳥球季恐怕將過得十分艱辛。射手瓦佛在熱身賽中出賽八場, 三分球投108展現了射手本色, 但高中時曾在扣籃大塞屈居詹姆斯之下的他有著勁爆的體能條件, 能否擠入上場名單關鍵還是在瓦佛能否儘早融入系統, 能否展現自己的防守態度。 

前場 

冠軍戒指讓皮爾斯在隊史的地位有了明顯的變化, 雖然塞爾提克第一小前鋒的位置依舊是屬於柏德(Larry Bird)的囊中物, 但皮爾斯與哈維契克(John Havlicek)的第二人之爭就各有擁護者。 

新球季將是皮爾斯在塞爾提克的第13個球季, 生涯的各項數據大多擠入了前十名, 過去這些年來皮爾斯扮隨球隊與球迷經歷了起起伏伏, 最終還是將第十七面冠軍旗升上球館上空, 儘管上個球季與總冠軍擦身而過, 但只要皮爾斯在球隊的一天都代表了對總冠軍的追尋。 

早在多年前, 皮爾斯就不是當年那個接到渥克(Antoine Walker)傳球後能夠直接猛力轟炸籃框的勁報小子, 取而代之的是聯盟裡屬一屬二的沉退步跳投高手與賴犯規冠軍, 完全是老球皮打法的代表性人物。歲月帶走了皮爾斯的爆發力, 但也帶給他投籃的穩定性, 無論是三分球或是罰球, 皮爾斯都能保持穩定的命中率, 這讓皮爾斯的切入依舊犀利, 還是能有效的迷惑對手。

上個球季的賈奈特(Kevin Garnett)雖然膝傷痊癒, 但受傷的陰影始終未能從內心裡排除。進攻時少了低位單打, 只剩下左右兩側翻身跳投, 防守時補位少了爆發力, 快攻時不再飛身狂扣, 連普通的開後門攻勢把握度都大幅降低。原本是球隊禁區攻守重心的他無形中成為隊友的負擔, 少了他的低位牽制能力與弱邊補位, 塞爾提克打得格外辛苦。 

訓練營裡賈奈特的膝蓋成了關注的焦點, 沒有任何不適與惡化的消息對球隊都是好消息。隨著熱身賽加溫, 賈奈特的表現也逐漸進入狀況, 但能否在新球季裡完全恢復受傷前的爆發力與敏捷度對塞爾提克的防守有著重大的影響, 而老賈是否能夠維持健康不墜也是另一個課題。 

歐尼爾兄弟的加盟對減輕賈奈特重擔十分重要, 原本的中鋒柏金斯專注在防守, 進攻上能給球隊的貢獻有限, 屬於重坦克的他能夠一對一的守住對方野獸級的中前鋒, 但卻難以勝任需要爆發力與靈敏度的側邊補防工作, 這讓賈奈特的退化立刻影響到球隊的防守。歐尼爾兄弟豐富的經驗能夠彌補這些缺點, 小歐尼爾能夠擔任弱邊補防的工作, 而大歐尼爾上個球季在騎士隊的成績還是在聯盟中鋒水準之上, 兩人的入隊都對補強上個球季最弱的籃板能力有所幫助。 

但更重要的還是有了經驗同樣豐富的歐尼爾兄弟, 賈奈特就不需要在場上扮演千手千眼菩薩的角色, 可以將有限的體能專注在防守與籃板上。 

中鋒柏金斯雖然依舊是球隊名義上的先發人選, 但復健的漫漫長路充滿了未知數, 能否恢復舊觀, 又能否拼下老經驗的歐尼爾兄弟都有待時間來證明。 

前場替補 

板凳上除了歐尼爾兄弟其中一人外, 過去幾個球季扮演關鍵角色的「胖寶」戴維斯(Glen Davis)將依舊是大前鋒的第一替補人選。儘管個性不甚成熟, 訓練營裡甚至誤觸了角色定位的地雷, 戴維斯炸開禁區的能力與討喜的體型讓他成為球迷的最愛。新球季裡有大歐與戴維斯雙胖合體的禁區不只擁擠, 更增添了話題與看頭。 

假若柏金斯順利復原歸隊, 戴維斯的情緒將是這個球季最大的變數。

土耳其中鋒爾登(Semih Erden)還在學習美式籃球的訣竅與球隊的基本戰法的階段, 世錦賽裡表現傑出吸引了媒體的目光, 熱身賽裡的表現也遠優於預期, 但過去歐陸長人適應NBA尺度的問題同樣在爾登身上出現, 進入真刀實槍的例行賽結果如何還是個大問號。在球隊主力年紀偏高下, 爾登能否快速的進入狀況以備不時之需對塞爾提克而言將意義深遠。 

第二輪的菜鳥哈倫甘地(Luke Harangody)要擠入上場名單還有段路途需要努力, 過去瑞佛斯雖然帶出不少第二輪驚奇, 但第一年就嶄露頭角的還未曾出現, 練習時努力學習並讓教練印象深刻是哈倫甘地的最重要工作。 

總教練 

上個球季在季後賽成功整合球隊, 讓整個球季都起伏不定, 後半球季甚至看來急速下墜的塞爾提克成為季後賽最大黑馬, 瑞佛斯成功的站穩了當代中生代總教練中的領先地位。 

瑞佛斯整個球季都在為季後賽做準備, 不僅勢調整諸多老將的體能狀況, 他也將心思放在球季中入隊的新球員身上, 這些努力的成果都在季後賽裡獲得回報, 如果不是柏金斯的意外, 整個球季可能會有不同的結果。 

但瑞佛斯的知人善任已經深深的印入人心。 

儘管首席助理教練走人, 但瑞佛斯的整體戰略還是維持不變, 較讓人擔心的反而是他的健康問題。對瑞佛斯而言, 總冠軍是唯一的目標, 也是他與這群球員間的共通語言。

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老溫隨筆

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