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▲ 塞爾提克的最新全明星球員Isaiah Thomas
(Zimbio/ Maddie Meyer Getty Images North America )

塞爾提克也許是當今最難讓人捉摸的一支球隊,上個球季在普遍不被看好下一路從谷底翻身,最後不但搶搭上季後賽列車還衝上東區第七,雖然沒有懸念的被東區王者騎士隊四場橫掃清盤,但已經跌破所有人的眼鏡。新球季開打前,塞爾提克鐵了心的要讓二年級的後衛Marcus Smart先發,第五年的中生代Isaiah Thomas擔任第六人,讓Thomas成為季前熱門的最佳第六人人選。

這個球季的塞爾提克彷彿雲霄飛車般,可以在二度延長賽裡以五分小輸給當紅的勇士隊,也可以一無是處的連敗給谷底的死敵湖人隊與籃網隊,可以一度七戰六敗被甩出東區八強之列,也可以最高排到東區第四位,完全讓人摸不著頭緒。

極度不均衡的陣容,讓塞爾提克一直被認為是本季裡最有可能產生異動的球隊,即使Thomas從上個球季開始就帶著塞爾提克往前衝,但大多數的塞爾提克球迷還是渴求上天能夠賜與塞爾提克一個明星球員,一個能夠帶領塞爾提克走向應許之地的球員。

球季進行過半,塞爾提克真的有了一個明星球員,但卻不是透過交易從天而降。

▲ Thomas是塞爾提克本季精神領袖 (Zimbio/ Maddie Meyer Getty Images North America )

原本預設的先發控衛Smart早早因為受傷而退出戰線,迫使總教練Brad Stevens將Thomas給放上先發,誰知,這一換,就再也無法將Thomas給換下先發陣容,即使Smart歸隊也難以撼動,就這樣,Thomas與最佳第六人絕緣,有些意外又不太意外的入選了明星賽。

▲ Thomas 終於成為聯盟認證的明星球員 (Zimbio/ Maddie Meyer Getty Images North America )

雖然Thomas在明星賽的球迷票選中只拿到87,452票在東區後衛中名列第九位,但最後靠著教練的票選成功的擊敗了知名度更高、人氣更旺的對手Derrick Rose、Kyrie Irving,擊敗本季同樣有超越生涯水準的Reggie Jackson,或是同樣在一月份有傑出表現的Kemba Walker,一舉成為塞爾提克自從2012-13球季的Kevin Garnett與Rajon Rondo後的第一個全明星球員。

這一刻,一生都在跟命運對抗的Thomas等了四個半球季。

只有五呎九吋高,得分能力優異但往往忘記隊友讓Thomas一直被認為該從替補出發。儘管如此,即使單就數據而言,Thomas的表現跟最主要的競爭者Jackson與Walker可說是在伯仲之間,甚至,Thomas的21.6分與6.6助攻都領先同儕。事實上,這三名球員的各項數據都極為接近,且明顯的比更具知名度的Irving與Rose搶眼,可以說無論誰入選,都是正確的選擇,而不論誰落選,都是遺珠。

即使將Thomas的數據與入選全明星賽的另外兩位東區控衛相比也毫不遜色,助攻雖然不比John Wall的9.8次,但他的失誤數字要遠低於Wall與Kyle Lowry,而他的得分更居第一。說Thomas的數據在目前東區是後衛中的佼佼者應該不為過。

從塞爾提克球迷觀點看Thomas整季表現

但,要說Thomas一整個球季都是理所當然的全明星人選,卻有些言過其實,這一個球季裡的Thomas就像是塞爾提克一樣起起伏伏,甚至,我們可以說他的表現與球隊的關係甚為密切。

10/28/2015~12/11/2015

▲ 對決Curry是轉捩點 (Zimbio/ Maddie Meyer Getty Images North America )

與勇士隊一役可說是塞爾提克的第一個轉折點。在此之前,塞爾提克雖然戰績一直都在五成以上,穩定的在東區季後賽的競逐名單之中,但沒有吸引太多的注意,開賽前,只有塞爾提克的球迷相信有機會勝過如日中天的勇士隊。比賽裡塞爾提克展現了上個球季賴以成名的窒息防守,加上Klay Thompson因傷缺賽,瘋狂的包夾Stephen Curry下幾乎贏得勝利。只可惜總教練Stevens在例行賽與第一次延長堅持不喊暫停,讓Thomas在所有人都知道會出手下難堪的失手,搞砸了近在眼前的勝利。

這個時期的Thomas從熱身賽開始就在得分與傳球間調整,但大多數時候的他都在Stevens的戰術裡運作,雖然他有比隊友更多的開火權與自主權,特別是教練團還在摸索新的長人與新秀間的使用方式,球隊的不確定性是矚目的重點。

12/12/2015~01/12/2016

與勇士隊比賽前Thomas在得分與傳球間不斷掙扎,惜敗後他打擺子的情況更為嚴重,可以在面對公牛隊時瘋狂的傳出13次助攻(外帶21分),但更多時後是拿起球就忘了隊友,彷彿想要證明自己能夠一肩扛起球隊勝負,在接下來的十五場比賽裡有高達七場比賽的命中率不滿三成五,雖然得分、助攻數據看來比第一階段更為亮眼,但他除了命中率跌到谷底外,塞爾提克的戰績更是跌落到五成以下。

▲ David Lee越認真卻越離球隊越遠 (Zimbio/ Maddie Meyer Getty Images North America )

此時的塞爾提克問題不僅是Thomas,開季以來的禁區風暴在此時也引爆。陣中唯一的前明星球員David Lee的表現一直不盡理想,儘管他鬥志高昂,一心想要更融入比賽且幫助球隊贏球,但他傳統的禁區球員打法,低位拿球轉身單打、高位面框切入挑戰籃框的風格依然保有當年的七、八成功力,伺機分球製造隊友機會的能力猶在,但這樣的打法與總教練Stevens的系統格格不入,當Lee打得越用心、越用力,與隊友或者更正確的說與戰術的隔閡就越大,也讓他從一月分開始正式進入球隊的冷凍名單之中。

Thomas與Lee讓塞爾提克內外失調,加上開季以來的主力射手後為Avery Bradley的狀況轉差又因傷缺陣三場,在這十五場比賽裡塞爾提克只贏了六場,讓戰績跌回五成防線。

這十五場比賽是Thomas整季帳面數字最漂亮的時刻,22.4分、7.4助攻,但他的投籃命中率因為三分線外更不準而下降,更重要的是他的數據並沒有能夠轉化為戰績,雖然每次敗仗後都大聲疾呼,卻沒有能夠改變球隊的頹勢。

別說All-Star,這時候的Thomas恐怕是所有塞爾提克球迷最想除之而後快的對象。

01/13/2016~01/27/2016

一月十二日敗給同區宿敵尼克隊寫下四連敗是這個球季的低點,七戰六敗更是讓塞爾提克面上無光。但這個時間點也是本季的另一個轉捩點,除了先以三連勝擊敗溜馬隊、太陽隊與巫師隊穩住陣腳外,更重要的是Thomas在球路上慢慢有了轉變。雖然他的切入依舊犀利,但開始不會盲目的選擇硬上挑戰對手的禁區長人,開始在侵入心臟地帶吸引對手包夾後短傳給一旁伺機空手切入的長人Amir Johnson,同時,更多時候Thomas能夠且願意將球交給隊友來處理,讓隊友更融入比賽,而在球賽最後的關鍵時刻才挺身而出接管比賽,穩住勝利的果實。

這段時間裡的Thomas的得分與第二時期只差了0.1分,但他的投籃命中率提升到45.0%,特別是三分外線有47.8%的高水準。同一個時間裡,總教練Stevens也開始戰術的調整。暑假裡的禁區補強的影響正式從球隊戰術裡移除,除了Lee做板凳外,Stevens不斷的增加小球戰術使用的頻率,在Smart、Bradley都歸隊下,Thomas、Bradley、Smart、Jae Crowder搭配Johnson或是Kelly Olynyk的超小號小球陣容成了每場比賽標準配備。在Smart、Evan Turner能夠上場分擔控求下,Thomas的助攻數字下滑至5.9次,但全隊的節奏與傳導卻提升了。

小球戰術也許犧牲了部份的防守,但比起與Stevens的戰術體系格格不入的禁區進攻,這樣的調整讓塞爾提克的進攻效率有所提升,也許這樣的改變也有助於將Thomas從一肩扛起全隊的執念中解放出來。這段時間裡Thomas對抗Lowry雖然輸球,但有21分、10助攻,擊敗巫師隊的兩場比賽裡更看得出來Thomas表現的差距,第一戰雖然有32 分、5助攻但有高達7次失誤,第二次對決得分雖然降至23分,但失誤數字降至2次同時有9次助攻,這些對決一線控衛的優異表現顯然對他入選明星賽有加分的效果。

如果從比賽中處理球的次數可以更清楚的看出這三個時期裡Thomas在場上角色的變化。他在場上接觸球的次數從第二時期的每場92.7次(聯盟第六),降至82.2次(聯盟第十三),雖然他的每次處理球的時間略增,但得分效率卻從0.242分大幅增加至0.272分。這對持球比率較高的控球後衛而言是相當優異的數字,在這段期間裡聯盟得分超過15分且每場處理球超過60次的控衛中只有Curry(0.374)、Derrick Rose(0.279)與Damian Lillard(0.279)要優於Thomas。

塞爾提克目前最重要的球員

經過五個球季的努力,Thomas終於贏得全明星球員頭銜的肯定,也許這個頭銜不能讓他在塞爾提克的飯票永遠穩固(看看Rondo),也許也無法讓他的先發地位穩固,但在過去半個月來Thomas表現讓人看到塞爾提克在控球後衛的希望。

至少,在總裁Danny Ainge又一次誰也不知道哪時候會發生,又會如何發生的交易之前,不管Thomas是不是只有五呎九吋,只要他能保持得分與傳球間的平衡,讓球隊的進攻流暢,幫助隊友融入進攻之中,然後在最後關鍵時刻挺身而出穩住戰果,Thomas都是塞爾提克目前最重要的球員。

恭喜Thomas,終獲聯盟認證的All-Star。

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