初露頭角

就在Thornton決定就讀W&M,並在球季開打後不久簽下同意書後,高中最後一年的Thornton卻開始在籃球場上發光發亮。當一年前Thornton正式進入校隊時他登錄的資料只有六呎整,但經過一個球季後,Thornton抽高到了六呎三吋,除了原本就滑溜的運球外,得分能力的釋放更讓他成為華盛頓特區媒體的焦點。

球季的第一場比賽是在Thornton就Alhambra Catholic邀請賽裡面對Bishop Walsh,Thornton就砍進自己高中生涯最佳的43分,最後不但入選邀請賽的第一隊,並獲選為最傑出球員。接下來Thornton又拿了另外三個邀請賽的最有價值球員獎,一時間從前一個球季的生手轉變為華盛頓特區與馬里蘭州最熱門的高中球員。

從球季開打Thornton逐漸展露頭角後,原本只在特區裡稍有名氣的他也慢慢有了些全國性的知名度,例如在ESPN的高中生中Thornton就名列在全美得分後衛榜中的第92位。排名雖然不高,但Thornton可能會想辦法擺脫W&M以轉往其他更有競爭力的聯盟的傳言就開始傳播著。畢竟,從1977年打敗北卡大後,W&M就再也沒有贏過任何一支登上全美排行的球隊,事實上,打從2005年以39分差慘敗給北卡大後,W&M就沒有任何機會跟這些名列全美排行的球隊交手。在這樣的學校、聯盟打球,對任何有志於籃球生涯的球員都不會是個好選擇。要擺脫這困境並非難事,只要Thornton故意讓自己無法畢業,或是畢業後轉往大學預校多讀一年,都可以讓自己與W&M的意向書作廢。

「我連想都沒想過這件事情,」Thornton斬釘截鐵的告訴記者。「有許多謠言說我將會去念大學預校,但那不是真的。」

良好的家庭教育,讓Thornton選擇信守自己與W&M的諾言,但對許多人而言,選擇留在沒有競爭力的W&M以及所屬的CAA,是相當笨的一個決定。

馬里蘭州年度最佳球員

隨著一場又一場突破30分的比賽,對手開始以各種戰術、二夾、三夾來阻止Thornton得分。他能夠跳投,可以在三分線外放冷箭,更多時候則是靠著運球能力直闖入禁區得分,並製造犯規。一月中面對O’Connell時,Thornton不但跳投得手,更在左右兩側三分線外進球,在一次三分線外出手後遭到對手犯規伺候,但他穩穩的完成了一次四分打。

「我猜街上都在謠傳我是個軟弱的傢伙,」Thornton賽後接受訪問時說。「每個人都不停的推擠我,極盡所能的騷擾,對我而言最重要的是集中精神,繼續用自己的方式打球。」

「當我們在健身房裡進行重訓與肌耐力訓練時,Thornton是一個非常強壯的小夥子。」總教練Keithline說。「而且他很機靈,這讓他總能找到跳投出手的空檔。」

除了Thornton的得分能力外,Keithline的系統裡強調防守與快速的移位,在Thornton與Ibn Muhammed兩個已經確定畢業後就讀學校的大四後衛壓陣,讓Bishop McNamara的2-3區域聯防威力倍增,製造對手失誤或是倉皇出手後則展開快攻,這兩大法寶讓Bishop McNamara從開季後就一路長紅,並不時以大比數輕取對手。

整個球季下來,Bishop McNamara寫下21勝9敗的佳績,並闖入WCAC的季後賽半準決賽中才止步,而主將Thornton以平均23.1分、4.7籃板、2.3助攻與1.7抄截的成績獲選為WCAC的年度最佳球員,成為華盛頓郵報選為明星球員,並成為開特力冠名贊助的馬里蘭州年度最佳球員,在歷史上,還沒有任何一個宣布進入W&M就讀的球員曾經獲得此殊榮中。

Maryland State Gatorade Player of the Year           Senior
Player of the Year                  Washington Catholic Athletic Conference         Senior
Player of the Year  Prince George’s County Gazette         Senior
1st Team Washington Catholic Athletic Conference         Senior
1st Team Washington Post All-Metropolitan Team          Senior
1st Team Prince George’s County Gazette      Junior & Senior

大一菜鳥

Thornton在兩年裡攻下1,254分是Bishop McNamara校史第二佳,砍進161個三分球則為校史紀錄,十二年級時攻下771分並砍進121個三分球都是校史單季最佳成績。這樣優異的表現也讓Thornton獲邀參加第三十八屆的Capital Classic High School All-Star Game,比賽就在他老家的Upper Marlboro舉行,Thornton代表首都隊攻下了15分,結束了自己的高中生涯。

「從高中轉戰大學,最大的挫折就是大學生更常製造進攻犯規,」Thornton在大一接受訪問時談到自己的轉換。「在高中,當你切入禁區時要嘛就是挨一記火鍋,否則就是對手自動閃避;在大學,教練就是不斷強調,如果有人切入禁區,就佔好位置,製造他的進攻犯規。」

雖然跟許多新鮮人一樣,Thornton在場中的表現並不穩定,但遠超過同儕的天賦還是讓他在季中就贏得了先發後衛的角色。在總教練Shaver的眼裡,Thornton的團隊防守有所進步,有著更好的投籃選擇,讓他常以「可造之才」來形容這個大一菜鳥。

▲ Thornton的天賦在CAA中遠勝對手 (Zimbio/ Peter Aiken /Getty Images North America 

在面對維吉尼亞聯邦大學(VCU)的比賽裡,Thornton投12進10,三分線外投6進5,其中有兩球更遠達NBA的射程範圍,同時利用自己的換手運球一次又一次的甩開防守者,攻入禁區上籃得手。

「在他們的壓迫防守下,給我很多的空間能夠甩開面前的防守者,」賽後Thornton說。「如果它們一直這樣全場壓迫我,讓我能夠利用左右換手運球突破並得分。我喜歡快節奏的比賽,因此這讓我更輕鬆的切入禁區得分,並替隊友製造機會。」

在VCU的全場緊迫釘人下,只見Thornton不斷的運球甩開一個又一個的防守者,有一回甚至單槍匹馬連過五名防守者取分。更難能可貴的是在這樣的防守壓力下,Thornton出賽34分鐘只出現了4次失誤,對一個菜鳥而言是相當好的表現。

「Marcus在McNamara受到Keithline教練的良好教導,讓他比其他小夥子更能適應這樣的防守,」總教練Shaver說。「雖然他跟其他新鮮人一樣有著不穩定的毛病,但我喜歡他打球的樣子。」

雖然Thornton平均11.1分止僅次於學長McDowell,也入選了CAA的新秀隊,但W&M整季只有可憐的6勝26敗,幾乎到了對手可以自動把跟W&M交手視為勝利的地步。這下,好不容易有點全國知名度的Thornton又跌回了原點,在缺乏競爭力的CAA都無法出頭,成了紮紮實實的慢飛笨鳥。

拒絕轉校的漢子

所幸,Thornton在大二獨挑大樑時有了進展,平均18.8分不僅成為W&M的得分王,在整個CAA也僅次於德拉瓦的Devon Saddler居第二,投214進93的三分球都獨步聯盟,43.5%的命中率也是CAA之冠,而他44.0%的整體命中率、82.7%的罰球命中率都是聯盟前十位。

Thornton的個人成績優異,W&M的成績也進步至13勝17敗,讓他獲選入CAA聯盟第二隊。再次打出成績,讓Thornton的未來動向又成了採訪媒體關心的焦點,就像是十二年級時一般,究竟該不該留在W&M,還該轉學到更有競爭力的聯盟成了話題。但同樣的,有情有義的Thornton強調自己從來沒有想過要離開W&M,他喜歡這間學校,喜歡這支球隊,感激教練願意重用他,讓他在進攻系統裡享有極大的自由。

最重要的是,如果轉學將被迫停賽一年,這對熱愛籃球的Thornton而言比死還難過。

W&M在接下來的招生中有了突破,六呎六吋的搖擺人Omar Prewitt、六呎五吋的得分後衛Daniel Dixon的入隊讓Thornton在大三球季有了比較完整的配角陣容。菜鳥Prewitt大一有11.4分、4.6籃板,Dixon則有38.5%的三分命中率,搭配大四的控球後衛Brandon Britt(10.7分)、中鋒Tim Rusthoven(12.1分、4.8籃板),讓Thornton的18.7分不再成為空包彈。W&M的戰績提升至20勝12敗,在CAA例行賽中排名第三。

▲ Omar Prewitt是Thornton的最佳搭檔 (Zimbio/ Lance King /Getty Images North America 

第三種子讓W&M直接跳過第一輪季後賽,第二輪雖然一開賽以16分大幅落後,但在Thornton與Britt各拿16分下以70:59輕取Charleston學院,準決賽Thornton攻下21分,另有三名隊友拿下二位數得分,在一路糾纏下最後以75:71險勝Towson,也晉級了聯盟冠軍賽。

NCAA在1948年開始舉辦季後賽,在漫長的歲月裡只有五支原始球隊至今還沒有機會晉級NCAA季後賽,而W&M正是其中之一。由於CAA的賽程強度不足,因此贏得聯盟季後賽冠軍是W&M想要晉級季後賽的唯一希望。

面對第一種子的德拉瓦,W&M雖然一度落後達12分,但下半場演出逆轉,在Prewitt在一記左側三分球入網後卻在加罰時失手,讓W&M在比賽結束前80秒鐘還以六分差領先。但當比賽結束前12秒,德拉瓦的中鋒Carl Baptiste一次上籃完成了一波7:0的攻勢,讓W&M陷入絕境。最後一擊,W&M毫無意外的將球送給了主將Thornton,這球季裡Thornton已經有過幾次絕殺演出,這回他並沒有在高位與Rusthoven進行擋切配合,選擇獨力運球突破後在18呎外出手,球朝著籃框而去,眼看著校史的第一次NCAA季後賽就近在眼前,但最後皮球擊中後框而出。

「Thornton投了漂亮的一球,只可惜最後球沒入網,」總教練Shaver說。「我不知道如果重來是否會有不一樣的選擇,我們將球交給Marcus是有原因的。我想他做得很好,當球出手時看起來非常棒,在空中飛行時也很好,只可惜擊中了後框。」

練習、練習、再練習

即使在最後的80秒裡Thornton兩次出手投籃都落空,即使經過了讓自己、讓隊友都夢碎的一晚,即使身心都疲憊不已,十五個小時後,Thornton還是一如以往的回到球場。雖然W&M的主球館Kaplan Arena在這個周二的下午並不開放練習,Thornton還是拿起籃球到學生活動中心去練習投籃、運球,就像過去這幾年的例行公事。

「我不認為自己值得一天的休養,」Thornton自責的說。「我搞砸了那一球,我知道場上還有其他原因導致輸球,但這個感覺會一直糾纏著我。更何況,與其浪費一天,不如現在就開始為下個球季能更進步做準備。」

在朋友、教練的眼裡,Thornton就是一個毫不怠惰,甚至鍛鍊自己近乎冷酷的球癡。在學校裡,除了球隊的訓練排程外,Thornton固定進行額外的自主訓練,而在暑假裡他更是一周六天、每天三回的自主訓練:每天早上進行重量訓練,下午進行籃球技巧的練習,晚上則可能安排長跑、額外技巧練習或是投籃特訓。

「他像是個迴力鏢,」暑假裡Thornton兩位私人訓練師之一的Keith Williams說。「我根本不需要打電話給他,他自己會打來。」

Thornton過度投入的態度讓另一位協助他自主訓練,同時也是Bishop McNamara助理教練的Brian Inge不時提醒他要適度休息,並記得要享受自己的青少年時光。

「有時到了我們得要提醒他:Marcus你已經長大了,不再需要一天練習三趟,」Inge說。「你很認真,但除了待在體育館裡還有其他能幫你變好的方法。但他就是個訓練狂。」

「有時我訓練過頭到忘了自己身體的痠痛訊號,這時能夠休息對身體更有益處。我對技巧訓練深深著迷,這讓我變成一個更好的球員,不只是對我個人,同時也幫助球隊更每一個人。」Thornton談起自己的訓練。「有時我像是著魔了一般,旁人都以為我瘋了。但我認為這是值得的,努力導致成功,這是邁向成功的唯一方法。」

▲ 保持出手的平衡是Thornton的重點 (Zimbio/  Peter Aiken /Getty Images North America 

除了體能,W&M的總教練Shaver也從大一球季就一直持續的修正Thornton的基本動作。做為Kobe Bryant的球迷,讓Thornton不自覺的模仿他在起跳出手時後仰、踢腳等動作,在畫虎不成下反而成了身體重心往一邊傾斜,而失去的平衡。

「我認為他出手的動作是如同教科書般完美,投籃動作以及出手後的後壓,但他的平衡保持的不夠好,他喜歡踢腳、喜歡歪著身體,更容易失去平衡。」Shaver解釋著。「我很快就明白的告訴他:『如果你不能保持平衡,那你永遠沒機會成為一個好的射手。』」

由於青少年時期缺乏正規的訓練,Thornton的投籃動作幾乎是自己無師自通,從一些籃球營裡他學到了關於平衡、手肘、眼睛與後壓的投籃訣竅,在總教練Shaver的提點後,慢慢的Thornton也修正了自己動作的缺點。

「我明白只要出手時能夠保持平衡,同時雙肩保持平穩,」Thornton說。「在這情況下,身體的位置就沒有那麼重要。」

「我想他不斷的重複練習讓他能在空中保持身體平衡以及肩膀平穩,不管現在他的雙腳做那些亂七八糟的動作,或進攻時的扭曲身形都不受到影響。」高中時的助理教練Inge也談到自己的觀察。「他已經學會如何保持平衡,同時他的優異身體條件也對此頗有幫助。」

努力的程度讓他不僅成為教練的最愛,同時也獲得資深球員的讚賞。

「他是個謙遜的小子,而且努力專注在籃球上,這是我為什麼那麼尊敬他的原因。」學長Britt這形容這個小老弟。「其他人如果有他這樣的成績,很容易就患上大頭症或是相信旁人的那些溢美之詞,但這些都無法用在Thornton身上。他永遠都是腳踏實地,專注在鍛鍊自己,他單純就是深愛著籃球。」

一顆熱愛籃球的心與埋頭苦練的態度,讓Thornton每年都有不同的進步,他的跳投、他的控球、他的單打技巧,讓Thornton成為一個越來越棒的球員。

笨鳥慢飛 - Marcus Thornton(上) 

笨鳥慢飛 - Marcus Thornton(中) 

笨鳥慢飛 - Marcus Thornton(下) 

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