原本由「小皇帝」詹姆斯(LeBron James)領軍的克里夫蘭9年的總冠軍獎盃,特別是騎士隊例行賽戰績居冠,不僅擁有主場優勢,兩大對手波士頓塞爾提克與奧蘭多魔術隊更得要先在第二輪裡一決生死,讓騎士隊能夠坐收漁翁之利。

但不知是之前打底特律活塞隊與亞特蘭大老鷹隊太過輕鬆,還是魔術隊歷經塞爾提克的磨難狀況正佳,讓騎士隊在東區冠軍賽第一場主場就以一分敗北,雖然第二場主場力保不失,但卻無力突破魔術隊主場,最後在第六戰客場慘敗,開高走低的結束了這個原本應該發光發熱的球季。

敗給魔術隊之後,騎士隊高層檢討的結果,禁區無人可箝制「魔獸」哈沃德(Dwight Howard)是一大主因。哈沃德在系列戰裡平均25.8分、13.0籃板,特別是投籃命中率高達六成五一,表現均優於例行賽。除了哈沃德的臨場數據外,由於哈沃德在禁區的強大牽制力,除了讓伊高斯卡斯(Zydrunas Ilgaskas)與瓦拉喬(Anderson Varejao)平均每場9.2次犯規外,更讓魔術隊以前鋒路易斯(Rashard Lewis)為首的外線射手聯手飆出四成以上的三分球命中率,相較於騎士隊本身低至三成二三的三分球命中率,這中間的差異就更加的明顯。

選秀會前,騎士隊與西區的太陽隊達成協議,一直祈求能有禁區長人助陣的騎士隊,遇上了極度嫌惡自身中鋒的太陽隊,雙方一拍即合,騎士隊將這幾年過得極不如意的前最佳防守球員華勒斯(Ben Wallace)與搖擺人帕洛維奇(Aleksandar Pavlovic)加上第二輪選秀權與五十萬美金現款送到太陽隊,交換即將邁入37歲的大中鋒歐尼爾(Shaq O’Neal)。

在太陽隊的75場出賽裡,歐尼爾每場平均可以攻下17.8分、8.4籃板,雖然遠低於生涯平均24.7分、11.2籃板,但投籃命中率還有六成一的高水準。在例行賽裡,歐尼爾對上假想敵魔術隊有19分、11籃板的雙十成績,相較哈沃德的21分、8籃板帳面上可說是互有優劣,但哈沃德命中率僅有五成(跟六成五相較,總是種優勢),而面對另一個假想敵波士頓塞爾提克,歐尼爾也有16.5分、8.5籃板的成績。這些數據都顯示儘管歐尼爾已經不再是過去那個大殺四方的天王中鋒,但在中鋒依舊是稀有財的NBA裡,36歲的歐尼爾對急需禁區助益的球隊而言,還是不能錯過的標的物。

對騎士隊而言,歐尼爾的加入除了可以與假想敵哈沃德或是賈奈特(Kevin Garnett)相抗衡外,歐尼爾在禁區的吸引力才是最大的資產。原本由伊高斯卡斯與瓦拉喬所組成的禁區扮演接應詹姆斯的工作相當稱職,但兩人都只能面框跳投的特性卻無法吸引對手防守的注意力,這讓對手能夠將心力放在全力圍堵「小皇帝」之上。

儘管詹姆斯靠著天生蠻力與哈沃德相抗衡也毫不遜色,但小皇帝無法像前兩輪一般照顧到其他隊友也是事實,原本由詹姆斯發起的攻擊模式在面對魔術隊時無法運作順暢,讓騎士隊打得格外辛苦。歐尼爾的加盟不僅讓騎士隊在低位有了強大吸引力,也可以讓伊高斯卡斯可以回到原本最熟悉的高位中鋒位置。更重要的是不必所有攻勢都經由詹姆斯之手,可活化騎士隊整個進攻模式,讓騎士隊的外線射手群能有更多的投籃機會。

已經邁入生涯最末階段的歐尼爾,好吧,原本以為這句只用在熱火時期,在幫助韋德(Dwyane Wade)封王之後,又有機會幫助另一個新世代全能球員一圓冠軍夢,這對歐尼爾的傳奇生涯又是新的一頁。

至於與詹姆斯的相處?只要不叫Kobe,相信這都不會是太大的問題,對吧!
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老溫隨筆

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