過去超級經紀人波拉斯(Scott Boras)總在冬天裡呼風喚雨,但這次的寒假,波拉斯卻踢了幾個鐵板,先是四處放話但手上的主要客戶拉米瑞茲卻是有行無市,而另外一個大客戶維瑞泰克(Jason Varitek)則是在拒絕了紅襪隊千萬年薪續約要求之後,陷入完全乏人問津的窘境。

儘管波拉斯不停的表示不僅僅是老東家紅襪隊,市場上還有其他球隊對這個37歲的老捕手有興趣,但在大環境不佳的情況下,紅襪隊的總管艾普斯坦(Theo Epstein)依然老神在在無動於衷。長期以來忍功一流的他一直按兵不動,最後終於在球季開打前的最後一刻出手,以略高於市場價值的薪水,漂亮的簽回了維瑞泰克。

也許就像某個匿名的球團主管所說,一提到維瑞泰克腦海裡就浮現波士頓紅襪隊,光想到這就無法繼續動紅襪當家捕手的腦筋。

捕手是棒球場最難評價的一個位置,雖然€捕手在大多數球隊裡是第八棒的首要人選,但每一支球隊也都希望自己能有一個強力型的捕手。二十一世紀裡出現了A-Rod、基特與賈西亞帕拉三大游擊手改變了過去游擊手守重於攻的印象,而捕手的位子上也有I-Rod、波沙達與紅襪隊的維瑞泰克改變了過去捕手打擊不佳、缺乏長打能力的刻板印象。

跟另兩個捕手相比,維瑞泰克指引投手的能力最佳,但的打擊並不穩定,每一個球季的起伏甚大,即使不提上個球季破盤的兩成二打擊率,2006年的維瑞泰克也僅有兩成三八的低迷成績,這也是維瑞泰克在自由市場上並不受到重視的重要因素。

對紅襪隊而言,維瑞泰克最難以取代的是在場上那股難以言喻的「安定感」,即使是老經驗的席林(Curt Schilling)都樂於與維瑞泰克搭檔,而不像聯盟許多老經驗投手一般,喜歡跟二號捕手搭檔,享受較多的配球自由與空間。球隊與投手們的依賴讓過去幾個球季裡維瑞泰克幾乎維持蹲四休一的頻率,只有在蝴蝶球王威克菲爾登場時才有片刻喘息的時候,但當中繼投手登場,維瑞泰克又得要隨時準備上場蹲捕。

儘管如此,紅襪隊依舊還是得要面對維瑞泰克已經37歲高齡的事實。實際上,過去幾個球季紅襪隊一直試圖在選秀會上、自由市場上找尋年輕有潛力的捕手入替,但無奈選秀會的順位不佳,而稍有名氣的小聯盟捕手是稀有財,特別是對急缺捕手的紅襪隊,幾乎每支球隊都想要趁機大撈一筆,讓紅襪隊一直處在交易謠言之中,但卻沒有任何動作產生。

春訓裡紅襪隊宣布26歲的卡特拉斯(George Kottaras)正式取得二號捕手的位子,不僅擔任威克菲爾的專屬捕手,也會負責分擔部分場次的先發工作,讓維瑞泰克有更多喘息的空間。曾經是教士隊頂級農場新秀的卡特拉斯在轉入紅襪隊之後身價急跌,除了打擊陷入困境外,阻殺與防守能力都受到不少質疑,但拜選擇權已經用盡之賜(下放3A有被其他球隊直接帶走的一律),讓卡特拉斯成為紅襪隊開季的二號捕手。

在春訓裡,卡特拉斯把握機會展現自己,在18場比賽裡有兩成七三的打擊率,而在生涯第一次大聯盟先發裡,也有三支一的成績。但對卡特拉斯而言,要取得未來紅襪隊當家捕手的大位,關鍵還是在指引投手的功力之上,而這不僅需要努力,更需要時間來驗證與累積信用。

新球季裡紅襪隊的打線陷入極度低潮期,上個球季扮演老鼠屎的維瑞泰克這個球季反而大翻身,五場比賽裡有兩成七八的打擊率,同時送出了兩支全壘打,是紅襪隊裡除了尤克里斯與貝伊(Jason Bay)外最火熱的打者。

看維瑞泰克每一場比賽引導投手測試主審的好球帶並利用好球帶獲利是一種享受,但只希望,捕手不要成為紅襪隊新球季打擊最剽悍的位置。
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老溫隨筆

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