新球季裡,美連東區三強鼎立,投打守無一不被大大小小媒體仔細檢視,傳統棒球裡,先發投手是球隊勝負的關鍵,自然是重點中的重點。在美聯東區三強裡,一般認為口袋最深的洋基隊先發投手陣容最為豪華,先發五人無論名氣與強悍程度皆居聯盟之冠,而三隊之中口袋最淺的光芒隊則佔有年齡上的優勢,儘管年輕但經過上個球季的千錘百鍊,光芒隊的先發投手群在未來幾年裡將會更佳的發光發熱。

而介於兩者之間的紅襪隊則勝在深度。

棒球場上的變數甚多,就如同上個球季誰也無法預料到王建民會因為一次的跑壘而結束球季,也沒有人能預期紅襪隊的王牌貝奇特(Josh Beckett)會在開季前就進入傷兵名單,並且一整個球季都沒能恢復水準。這個球季的紅襪隊沒有在自由市場上大灑銀彈,只簽下了兩個因為傷勢疑慮而乏人問津的大投手,潘尼(Brad Penny)與史摩茲(John Smoltz)。

紅襪隊的賭注在春訓逐漸獲得回報,原本進度較隊友落後潘尼在幾次先發中展現受傷前的穩定度,確定在開季按照計畫補上紅襪隊的第五號先發。而預計要到球季中才能正常出賽的史摩茲也依照進度進入牛棚做復健練投,紅襪隊並不急著要史摩茲復出,而期望先發、救援兩相宜的史摩茲能夠在球季末段,特別是季後賽裡提供紅襪隊爭冠最需要的投手戰力。

除了兩老外,紅襪隊在小聯盟裡還有春訓表現超乎預期的新秀巴許霍茲(Clay Buchholz)、上個球季幾度升上大聯盟救火的包登(Michael Bowden)與牛棚中擔任第七局中繼角色的馬斯特森(Justin Masterson)等人隨時可接手先發,深度堪稱大聯盟最佳。

想想,曾經是道奇隊王牌的潘尼對上其他球隊的第五號投手,這是怎樣的一個局面。

<一號>貝奇特

雖然是公認的王牌,但這是貝奇特四年來第一次擔綱紅襪隊開幕先發的工作,上個球季因為受傷而讓出了頭牌寶座,這路途多艱的第一次開幕先發,又因為雨而延賽。

12勝10敗,4.03的防禦率,這拿到其他投手身上都是非常優秀的成績,但放到了貝奇特身上,這樣的紀錄卻代表了慘澹的一年,因為這與過去貝奇特在投手丘上展現的宰制力與控制力大相逕庭,也與紅襪隊球迷對貝奇特的「王牌」期待大不相同。

春訓熱身賽裡貝奇特順利出賽七場,投出了紅襪隊投手群最高的27.2局,3.25的防禦率與17次三振都顯示了貝奇特已經擺脫去年身體的羈絆,能夠以正常的狀態來面對這個新的球季。對紅襪隊而言,如果貝奇特能夠恢復每個球季吃下200局、貢獻至少16勝的身手,將會是新球季裡紅襪隊在美聯東區逐鹿的重要關鍵。

<二號>列斯特(Jon Lester)

當上個球季列斯特被列入紅襪隊先發五人時,他的未來被媒體打了大問號,但到了下半球季,當貝奇特被傷所苦,而另外一大先發松坂大輔面臨控球問題常只能勉強投滿五局,人生飽嚐挫折的列斯特挺身而出,幾乎每次登板就代表了紅襪隊能在紀錄紙上在算上一場勝利。

如果說誰是去年紅襪隊能克服種種困然挺進季後賽,那列斯特將是最重要的人物。

經過如夢似幻的一個球季,列斯特由上個球季的先發菜鳥變成了擁有複數年合約的紅襪隊當家左投,甚至是新投入大聯盟春訓菜鳥的學習對象,列斯特依舊維持本身謙虛好學的態度,向貝奇特與史摩茲等老前輩學習。熱身賽裡列斯特還是延續了上個球季的壓制力,1.83的防禦率與20次三振都是主力投手群中最佳的成績。

相較於媒體的樂觀,第三年大聯盟的列斯特上個球季出賽33場,貢獻了210.1局,對年輕的列斯特而言,這樣高局數的負擔會有什麼樣的影響,還是個未知數。儘管紅襪隊有大聯盟裡最完善的手臂保護計畫,但還是讓人替列斯特捏上一把冷汗。

對一個僅僅第四個大聯盟球季的年輕投手而言,列斯特只要能夠維持上個球季的高水準,就已經讓人滿意,任何一點進步,對紅襪隊而言都是額外的收穫。
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老溫隨筆

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