▲ 轉任湖人隊總教練的Sharmanktla.com

Los Angeles Jets收攤後,Bill Sharman很快的又找到了新工作。當時ABL裡有位出身克里夫蘭的年輕企業家George Steinbrenner(就是後來成了紐約洋基隊老闆的那位Steinbrenner,看到這名字還能不動肝火的波士頓球迷大概已經不多了)創立了克里夫蘭風笛手隊(Cleveland Pipers),前半季Steinbrenner起用了John McClendon擔任總教練,雖然他只曾經擔任過田納西州A&I University的教練,但卻寫下了美國職業運動第一位黑人總教練的紀錄,比起NBA首位黑人總教練Bill Russell還早了五年。

McClendon最後因為與愛插手球團事務的Steinbrenner鬧翻而丟了工作(這場面對美聯東區球迷而言應該不難想像),於是Steinbrenner找來Sharman在後半球季接手了風笛手隊。在他的帶領下風笛手隊以3:2擊敗了堪薩斯城公牛隊(Kansas City Steers)拿下了ABL的總冠軍,也替自己贏得了生涯第一做年度最佳教練獎項,他首年執教的成績是43勝26敗。

「你曾經一直是個贏家,而未來你也依舊會是個贏家。」Steinbrenner曾經在一封給Sharman的信件上這麼寫著。

但很快的,這個意圖與NBA做亂的聯盟只打了一年就土崩瓦解。Steinbrenner收購了堪薩斯城公牛隊試圖壯大聲勢以換取加入NBA,但最後跟Saperstein一樣無法打破NBA現有球團建立的堅實圍牆,虧損超過兩百萬美金的風笛手隊還是只能結束營業。得罪了Brown與Podoloff的Sharman自然難以在NBA裡找到新的工作,於是他在家鄉的洛杉磯州大(Los Angeles State,現在的加州州立大學洛杉磯分校Cal State-Los Angeles,非UCLA)擔任總教練,兩年後轉擔任聖路易老鷹隊的球賽轉播,之後在1966年終於又回到了NBA,接替南加大學長Alex Hannum擔任舊金山勇士隊的總教練。

這一年,Sharman帶著前一季只有35勝45敗的勇士隊打出了44勝37敗的成績拿下西區例行賽龍頭,勇士隊在第一輪以三場橫掃了湖人隊,並以4勝2敗的成績擊敗了聖路易老鷹隊取得NBA總冠軍的參賽權。但就這麼湊巧,這年剛好是Red Auerbach退休改由Bill Russell執教的第一年,塞爾提克在東區冠軍賽裡以1:4不敵Alex Hannum領軍有大中鋒Wilt Chamberlain坐鎮的費城七六人隊,讓Sharman沒有機會在總冠軍賽裡與老東家正面交鋒,卻也意外的成為前後任勇士隊總教練的對決。

最後勇士隊以2:4敗給了費城,讓七六人隊奪下隊史的第二座冠軍(第一座是1955年當時還教做雪城國民隊)。

註:Hannum在1958年執教的聖路易老鷹隊在總冠軍賽擊敗了塞爾提克,Russell時期唯二沒能拿下總冠軍都是敗在他的手下。

▲ 1966年重返NBA擔任勇士隊總教練與隊友Russell合影www.bostonglobe.com

隔年,Sharman再度率隊打出43勝39敗的成績居西區第三,雖然第一輪六場擊退了老鷹隊,但在西區冠軍賽裡直落四反遭湖人隊橫掃,結束了Sharman在NBA的第一次總教練工作。

1968年剛離開勇士隊的Sharman又回到了家鄉擔任ABA的洛杉磯星辰隊(Los Angeles Stars)的總教練,第一年只有33勝45敗,是Sharman早年執教生涯少數敗多勝少的球季,但隔年就以43勝41敗擠入季後賽,並一路過關斬將,最後才以2勝4負的成績敗在印第安納溜馬隊的手下。但這一年的成績讓他與丹佛火箭隊(Denver Rockets,現在的丹佛金塊隊)的Joe Belmont一起並列ABA年度最佳總教練。

1970年星辰隊轉到了猶他州更名為猶他星辰隊,這一年星辰隊打出了57勝27敗的佳績以一場勝差落後給轉入西區的溜馬隊名列西區第二位,但這回星辰隊在西區冠軍賽裡一雪前恥在第七場淘汰了溜馬隊,並在總冠軍賽第七戰克服客場劣勢贏得了1971年ABA總冠軍頭銜。

但,Sharman卻在四十年後才在湖人隊與小牛隊的季後賽中場休息時的簡單儀式中拿到這一枚猶他星辰隊的總冠軍戒指,因為拿下冠軍後不久當時湖人隊的老闆Jack Kent Cooke就向他招手,雖然與星辰隊還有四年合約,Sharman毫不猶豫的就選擇再度重返家鄉。

星辰隊與湖人隊之間經過幾周的協商後還是談判破裂,於是雙方鬧上了法庭,但還是無法阻止Sharman轉任湖人隊總教練的決定,最後這起訴訟在1976年ABA與NBA合併後才宣告落幕。

「雖然我在替塞爾提克打球與擔任湖人隊總管時拿過許多次總冠軍,但在我內心裡總有些遺憾,遺憾一直沒能真正拿到1971年的總冠軍戒指。」在慶祝儀式上,Sharman感性的說。

「他們居然找了那些該死的塞爾提克當教練!」主將West在球隊宣布新的教練人選後在電話上跟隊友哀嚎著。

▲ Sharman與主將Chamberlain、West合拍宣傳照www.bestsportsphotos.com

Sharman的走馬上任對當時的湖人隊球員是無比的難堪,特別是他還帶著67年退役的前塞爾提克鐵衛K.C. Jones擔任助手,當時塞爾提克拿來對付West的防守武器。已經33歲的West終其一生都在跟塞爾提克對抗,歷經過無數次回的傷心時刻,不管是大屠殺或是距離勝利只有一場之遙,Sharman與Jones代表的塞爾提克總是能夠帶著勝利揚長而去,甚至在洛杉磯裡暢飲勝利的香檳,當然,還有Red Auerbach那該死的勝利雪茄。

只不過湖人隊高層也許別無選擇。從1960-61球季自明尼蘇達搬往洛杉磯後,湖人隊在十一年裡七度打入總冠軍賽,可說是當時西區的第一強權,但最後只換來七次傷心。這七次總冠軍賽裡有六次就是敗給當時的王者塞爾提克手下,即使以塞爾提克的星光太閃耀、傳奇球星過多當理由,1970年敗給主力中鋒Willis Reed的紐約尼克隊就更讓人唏噓。

特別是1968年盤來大中鋒Wilt Chamberlain,陣中集合了正當盛年的張大帥、貝勒爺(Elgin Baylor)與威斯特三大球星,居然先後兩年連續敗給塞爾提克與尼克隊,1970-71再更進一步的換回射手Gail Goodrich,在西區冠軍賽裡遭遇擁有新世代天王中鋒Kareem Abdul-Jabbar與全能老後衛Oscar Robertson的密爾瓦基公鹿隊,最後卻只打了五場就給打包出場。

這年代的湖人隊絲毫沒有未來的王者風範,而事實上當時的湖人隊也已經到了不得不換路線的時刻,因為湖人隊陣中的主力已經進入加速老化的階段。Sharman接手時最年長的貝勒爺高齡37歲,上一季只打了2場,71-72年球季只打了9場就宣告退休,而曾經名震江湖的張大帥35歲,主控West也已經33歲,顯而易見的,西區的未來屬於新崛起的Abdul-Jabbar,而湖人隊只能趁著張大帥與West還能發揮最後功效時賭上最後一把。

家鄉子弟,擔任球員時贏得四次總冠軍,轉任教練後無論例行賽或季後賽都有實績的Sharman看來是不得不然的選擇。

 
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