▲ Ray Allen是GAP組成的關鍵因素 (Zimbio/ Mike Ehrmann /Getty Images North America)

<本系列於周二、四、六刊出>

當Paul Pierce正為在塞爾提克感傷的同時,在另一台電視機前卻是另一番景況,那是剛看著球隊在樂透抽籤時拿到第二順位的西雅圖超音速隊得分後衛Ray Allen。

「Wow!這是個正面的消息!」Allen說。「也許這能讓西雅圖市政府考慮試著將球隊留下來。這是一支很棒的年輕球隊,原本有我跟Rashard Lewis,現在又有機會能選到Kevin Durant,終於我們看起來像是有機會要開始贏球的樣子。」

1996年以第四順位入行的Ray Allen雖然已經31歲,但上個球季他才剛在超音速隊以26.4分寫下職業生涯的新高數字,不過另一方面他也以55場出賽寫下職業生涯的新低。Allen因為受傷錯過球季最後的16場比賽,最初是安排移除左腳腳踝的骨刺,但最後兩隻腳踝都在四月七日動了手術,醫師花了四小時來移除骨刺,另外兩個小時則用以處理在2003年動過刀的右腳踝。

拿下第二順位的超音速隊此時也正走在命運的叉路口上,除了球隊因為所有權易主一直可能遷移到其他城市外,球季結束後超音速隊更決定與老教練Bob Hill分道揚鑣。上個球季中接手超音速隊的Hill風度翩翩,在他的麾下不僅Allen有職業生涯裡最佳的表現,另一個球星Lewis也有生涯最高的22.4分,但超音速隊這個球季只有31勝51敗,球隊在他執教的一年半裡也只有53勝81敗的成績。

▲ 抽到 第二順位,種下了Allen與Lewis離開超音速的因(grantland.com

球季結束後,剛買下超音速隊一年的新高層決定展開整頓,不僅開除贏不了球的總教練Hill,已經執掌籃球事務大權六年之久的總管Rick Sund也宣告下台,這也是超音速隊為什麼由擔任助理總管Rich Cho代表參加樂透抽籤的緣故。

超音速隊找尋下一任新總管的工作一直未曾停歇,這職缺在抽到第二順位之後更是成了聯盟裡的最熱門肥缺。直到六月初,曾經在1992~97年是馬刺隊股東之一,最後在2006年買下超音速隊的老闆Clay Bennett才敲定由馬刺隊的助理總管Sam Presti接手。當時僅有30歲的Presti成了聯盟裡最年輕的總管(史上第二年輕),比起火箭隊的Daryl Morey(35歲)或是拓荒者隊的Kevin Pritchard(39歲)都要更年輕半個世代。

雖然年僅而立之年,但Presti可不是省油的燈。與波士頓頗有淵源的Presti出身北麻州古戰場Concord鎮,大學就讀波士頓市中心的艾默生學院,2000年才22歲的他在還未畢業時就自己找上馬刺隊總管R.C. Buford尋求實習的機會,而僅一周,Buford就認定Presti絕非池中物。

▲ 比起NBA的GM,Presti更像是個華爾街金童 (Zimbio/ Hagen Hopkins /Getty Images North America)

在成為馬刺隊正式員工後,Presti的頭銜是special assistant,但連續兩年都獲得球隊賞識升遷,2002年晉升為Assistant director of scouting,2003年就成了負責相關球員徵選、衡量重任的Director of player personnel,他也負責管理馬刺隊海外選才的球探,並幫球隊建立起一套量化的球探系統,讓馬刺隊一躍成為新科技的領先者。

Presti最為人津津樂道的就是在他的建議下馬刺隊在2001年以第28順位挑選了來自法國的後衛Tony Parker。當時Parker在馬刺隊的測試中表現極差,總教練Gregg Popovich與教練團都認為他沒有機會成為NBA等級的控球後衛。聽到老闆們的評論後,Presti默默的剪接了一段八分鐘長的影片,將教練團所有的批評都對照在影片之中,並找上了助理教練Hank Egan幫忙,最後終於幫Parker贏得了第二次測試的機會,也開啟了他的NBA之旅。

據說當年塞爾提克的總管Chris Wallace也準備用第21順位挑選Parker,但在Red Auerbach堅持下選了他看著長大的馬里蘭子弟Joe Forte,2001年最後也成了塞爾提克相當失敗的一次選秀。

▲ Parker幾乎錯過了替馬刺效力的機會 (Zimbio/ Andy Lyons/Getty Images North America

就這樣,在馬刺隊由雙塔轉型到二十一世紀的新強權的路上,Presti扮演了吃重的智囊角色,也因此當前馬刺球員與球團成員Danny Ferry在2005年接手騎士隊總管時就計畫帶走Presti,而馬刺隊也毅然決然的將Presti晉升到助理總管的位置,從此Presti在籃球圈裡有了知名度。

還未上任,Presti就已經展現了些許手腕。原本擔任球隊副董事長並在四月開始兼任總裁負責最後決策的老教練Lenny Wilkens先順勢免兼總裁成為Bennett的資深顧問,但明眼人一看就知道這是個杯酒釋兵權的老把戲,為的是幫Presti給清除路障(註)。

雖然在記者會上Bennett表示Cho、主管球員發展的David Pendergraft與球探部門主管Steve Rosenberry等原本的籃球事務團隊依然不變,但在選秀會前超音速隊就宣布除了Cho一人留任外其餘人員都將去職,而來自底特律活塞隊的Scott Perry將成為球隊的二把手。由於Cho當時僅負責球隊的合約及薪資協議相關事務工作並不負責球員與球探部門,這項異動也等於宣示了Presti已經掌握了球隊大權。

▲ Wilkens一直是西雅圖的英雄人物 (Zimbio/ Otto Greule Jr/Getty Images North America

當然,在樂透選秀進行的此時Presti還未上任,也因此他心裡有什麼打算在電視機前的Allen是完全無從得知,無法想像劇烈的變動正等著自己,也就更不知道因為這個第二順位,原本Pierce得要更換東家的角色已經換由自己接手。

(註)選秀過後,原本擔任超音速隊副董事長的Lenny Wilkens也宣布辭去所有超音速隊的相關職務。

第一回:GAP 重返榮耀(1/30)不承認是賭徒的賭徒 

第八回:GAP 重返榮耀(8/30)Pierce 的心情獨白 

第十回:GAP 重返榮耀(10/30)交易模式啟動 

<本系列以 《Top of the World,Peter May 2008》為基礎,並參考Boston Globe、Boston Herald、ESPN、SLAM、Seattle Times、Washington Post、New York Times等新聞網站與部落格撰寫而成>

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