▲ Paul Pierce受傷在場邊接受治療(Zimbio/Elsa/Getty Images North America)

<本系列於周二、四、六刊出>

2007年3月30日,在費城七六人隊的客場比賽裡Paul Pierce穿著塞爾提克招牌的綠色,但卻不是眾人熟悉的34號球衣,取而代之的是成套西裝與領帶。Pierce強調這一身的裝扮與滿身的傷痛並不代表自己的球季已經結束,儘管例行賽只剩下十場,隊友Kendrick Perkins等小老弟還是斷言強悍的Pierce會趕在球季結束前重返球場繼續領導球隊前進。

但,坐在板凳上的Pierce心裡卻十分的複雜。

「我是個身處爛隊的偉大球員,這糟糕透頂了。」第一次有機會在場邊帶點距離像個球迷般觀看隊友打球的Pierce說著,他說自己希望能在一隻可以在季後賽打得更久遠的球隊,也直言塞爾提克急需要另一個老將,如有需要他願意幫忙球隊招募其他明星球員到波士頓來打球,即使是Kevin Garnett他也願意撥個電話。

這是Pierce在NBA的第九個球季,他心裡明白自己的球季已經結束,只有22勝的塞爾提克無論有沒有他都早已沒有機會。這場比賽之前塞爾提克剛連續擊敗了暴龍隊與魔術隊,在與魔術隊的兩度延長賽中Pierce奮戰了將近53分鐘,兩記三分球讓塞爾提克得以追平例行賽與第一次延長賽,瘋狂的演出讓他格外的疲倦。左手肘腫脹,十二月中就出現骨裂的左腳更是疼痛難耐,更別提每場激烈對抗後累積的各種瘀傷,賽後隊醫Brian McKeon建議Pierce至少休養個幾場。

「也許,該是時候聽聽身體的警訊。」對魔術隊的賽後Pierce說。「現在我覺得自己的身體有些痠痛,但就像我說的,每場比賽都讓人感到疼痛,我們得要克服它。也許這是我該開始考慮的事情,我們還有十場比賽要打,做為一個球員我想上場比賽,但也得要開始想想未來。」

幾天前,他才在練習結束後開玩笑的說著自己的退休宣言:「我要退休了,但我會在兩年後重新復出。」但他知道這回不一樣,雖然上個球季塞爾提克也在球季結束前的十場比賽開始大量的換上年輕球員磨練,卻不像這個球季,坦克似乎成了風潮,整個波士頓地區都以「輸球屯糧」為樂。依照現在的趨勢,要不是剛死命的贏下兩場找回些希望,否則塞爾提克在東區墊底幾乎是十拿九穩,放眼整個聯盟,也只有曼菲斯灰熊隊在屯糧上能夠比下塞爾提克。

▲ Kevin Durant成了Pierce續穿綠衫與否的變數(Zimbio/Jared Wickerham/Getty Images North America)

德州大學的前鋒Kevin Durant已經棄學,而Ohio State的中鋒Greg Oden也可能跟進,2007年的選秀會早已成了許多重建中球隊覬覦的目標,而塞爾提克與灰熊隊更是其中最「積極」爭取頭兩順位的球隊,儘管,坦克兩個字在聯盟裡依舊是只能做不可說的秘密。

原本樂透選秀的用意是利用不保證拿到狀元來防堵球隊爭相搶頭香,但最後卻演變成越來越多球隊想要輸更多比賽以確保手裡能拿到更多支香,讓NBA一年比一年更像是場鬧劇,也讓運動精神離這個全世界最普及的職業運動越來越遠。

Pierce對這一點也不感到興奮,但是對自己的未來卻充滿了不確定感。他已經29歲正邁入NBA球員生涯最顛峰的時刻,但眼下的塞爾提克不僅不是東區季後賽的勁旅,反而是東區墊底球隊的熱門人選。過去九個球季裡身邊球員來來去去,球團的高層也從沒有耐心的Rick Pitino到精於沙裡掏金卻拙於交易的Chris Wallace,直到熱愛交易但缺乏耐心的Danny Ainge當家,Pierce的職業生涯就在不斷的新隊友與新菜鳥間輪迴。想到幾個月後塞爾提克可能拿到第一或第二順位,雖然Oden或是Durant讓人相當興奮,但Pierce再也不想進入另一個永無止境的重建。

就歷史來看,Pierce的憂慮並非無理。因為就算順利選來Oden或是Durant,塞爾提克也不可能在短期內成為東區強權,2003年那批超級新星是最好的例子。不世出的LeBron James花了兩年才打入季後賽,Chris Bosh直到這個球季才有機會擠入季後賽,而Carmelo Anthony雖然每年打入季後賽卻只在第一輪止步。只有Dwyane Wade花了三年奪冠,但他所加盟的熱火隊有Pat Riley負責操盤,場邊有Stan Van Gundy與Riley先後執教,場內更有老中鋒Shaquille O’Neal、Alonzo Mourning、控衛Gary Payton、Jason Williams、前鋒James Posey與自己的老朋友Antoine Walker的助拳才能在三年內達陣成功。

看看自己的周遭連個30歲的堪用隊友也無,Pierce怎能不搖頭。

▲ Dwyane Wade 是近年少數能帶領球隊拿下冠軍的例子(Zimbio/Jim Rogash/Getty Images North America)

即使以最樂觀的熱火模式,當球隊在三年內步上軌道成為東區勁旅,屆時已經32歲的Pierce將是個開始步入衰退期的老將,不,以他這樣拼命三郎式的打法,三年後也許已經因為傷痛纏身而快速的退化。

這是個兩難的局面,如果真的拿下前兩順位,反而可能是Pierce與塞爾提克分道揚鑣的導火線。而如果塞爾提克沒能拿下前兩順位,球隊又不打算積極補強下,Pierce也明白沒有必要將自己最後的時間浪費在塞爾提克永無止境的重建上。

第一回:GAP 重返榮耀(1/30)不承認是賭徒的賭徒 

第三回:GAP 重返榮耀(3/30)迫切的危機 

<本系列以 《Top of the World,Peter May 2008》為基礎,並參考Boston Globe、Boston Herald、ESPN、SLAM、Seattle Times、Washington Post、New York Times等新聞網站與部落格撰寫而成>

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