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▲ 對麥克海爾而言,家人是最重要的一環

對許多NBA球員而言,在耶誕假期出賽是個爭議不休的話題。對熱愛家庭的球員而言,拋家棄子到異鄉出賽是大大違反耶誕節真意的舉動,但另一派人士則認為在耶誕假期出賽可以讓球迷闔家欣賞,是籃球員所能為球迷盡的綿薄之力。

「對我而言,能在假日打球讓我感到興奮,我喜歡在節日的時候上場比賽,」中鋒華頓(Bill Walton)屬於後者。「假日本來就不屬於職業籃球員所有,因為我們有一整個暑假可以休息。能在假日出賽是個榮譽,所有人都在家裡觀賞我們打球,如果能夠在這天出賽,更代表我們具有特殊的地位與意義。」

毫無疑問的,麥克海爾(Kevin McHale)屬於前者,他寧願耶誕日的早晨是在自己的家中清醒。

這年,塞爾提克被安排在12月25日在客場與紐約尼克隊交手,這場比賽並被安排由CBS做全美直播服務。十二月初球員被通知將被安排在前一晚搭機前往紐約,聯盟甚至同意支付球員全家共赴紐約的相關費用,但聯盟也強調如果塞爾提克延遲到週三早上才出發,全隊將面臨一萬五千美金的罰款。

這一瞬間,讓人彷彿以為波士頓是位於夏威夷群島,而不是距離紐約車程不過數小時的新英格蘭區。

但麥克海爾選擇在家中陪自己的孩子們享受在耶誕樹下拆禮物的時光,當然,他錯過了專機,直到隔天早上才搭著九點鐘的巴士前往紐約。按照當時的規定,塞爾提克可以對麥克海爾處以罰款。

「我們同意他搭當晚稍晚的飛機前往紐約,」總管佛克(Jan Volk)說。「但顯然的他並沒有搭上飛機。」

「他錯過了飛機,因此將會受到罰款處分,」總教練瓊斯(K.C. Jones)則說。「這件事情,塞爾提克會做內部處理。」

「人們忽略了耶誕節對家庭的重要意義,能夠親眼看到孩子們打開自己的禮物非常有趣,但更重要的是在耶誕節應該要全家團聚在一起,而這是我希望的方式。」麥克海爾說。「我知道以球隊的觀點而言也許大不相同,但我確信自己不會錯過比賽,自己會在比賽前準時現身。我想世人都太專注在耶誕禮物上而不是家庭團聚上,如果這場比賽是在猶太聖潔日(Jewish High Holy Days)舉行,你覺得史騰(David Stern)執行長會現身嗎?當然不會!」

「我實在不知道聯盟幹麻那麼大驚小怪。」麥克海爾說。「我錯過了飛機,我應該被罰款。等等,不,我還不知道自己要被罰多少錢呢!」

塞爾提克內部對罰款也有不同的意見,雖然佛克與瓊斯發表了制式聲明將會對麥克海爾採取罰款,但卻沒有公佈罰款數字。最後由德高望重,當時才剛掌權不久的史騰也不敢得罪的總裁奧貝克(Red Auerbach)拍板定案。

「麥克海爾是個好孩子,他不會故意做出傷害球隊的事情,」老紅頭這麼解釋。「他只是處在一個自己無法控制的局面。雖然依照規則我們可以罰款,而凱文也有足夠的收入來支付,但關鍵是罰款對球員而言是個干擾,特別是對些他們無法掌控的事情。」

「沒有哪個球員對球隊付出比麥克海爾更多,他的態度、他無私的奉獻,只要看過他打球的人就能明瞭。」奧貝克進一步的解釋。「當像凱文這樣的好傢伙違反規定時你該怎麼做?當然,你得要跟他解釋,讓他明白球隊的立場,但你不需要跟他提關於罰款或是禁賽的事情,至少,不會是對像麥克海爾這樣無私奉獻的球員。」

對了,這場比賽最後兩度延長才分出勝負,尼克隊以113:104取勝,前一晚在家團聚充分休息的麥克海爾攻下了全隊最高的29分。

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