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▲ 防守是麥克海爾帶給塞爾提克的獻禮

儘管少了老中鋒考文斯(Dave Cowens),塞爾提克的開季有些不順手,前六戰勝負各半,但立刻就步入軌道。打完二十二場比賽時以157負的成績展開球季,但一直以約四場的勝差落後給開季193負的費城七六人隊。 

總教練費區(Bill Fitch)非常謹慎的運用他的第三順位菜鳥,除了固定的先發中鋒派瑞許(Robert Parish)、大前鋒麥斯威爾(Cedric Maxwell)與小前鋒柏德(Larry Bird)外,開季禁區的第一替補是第三年的白胖子羅比(Rick Robey),麥克海爾則在費區的小心調度下逐步增加出賽時間。 

特別在防守上,麥克海爾在職業生涯的第一場比賽就敲下破隊史紀錄的六次阻攻,第十二場比賽對上公鹿隊又再次追平紀錄,這樣的防守表現,讓費區逐步增加他的出賽時間,特別是在第四節需要加強防守的時刻。 

儘管只是菜鳥,但麥克海爾在場上就像是老鳥般自在,同時也是個符合八零年代塞爾提克標準的垃圾話高手,即使在禁區的激烈對抗裡,他還是能打開話夾子跟隊友哈啦。 

「嘿!麥斯。有條大魚上鉤了,是時候收線啦!」 

當麥斯威爾將球送入禁區,麥克海爾就會一溜煙的上籃取分。 

也許是這樣的自在態度,讓麥克海爾在場上的表現逐漸增溫,1210日對上華盛頓子彈隊的比賽,塞爾提克浪費掉上半場領先六分的優勢,第三節前六分鐘只能靠罰球得分,一度在第三節落後14分。在第四節還落後11分的劣勢下,麥克海爾在名將海耶斯(Elvin Hayes)面前勾射取分,接著敲了該場得分最高的葛瑞維(Kevin Grevey)一記火鍋,更在明星中鋒昂塞德(Wes Unseld)面前兩度翻身跳投得手,讓塞爾提克以10199逆轉勝。 

1227日麥克海爾在第四節砍下17分幫助塞爾提克逆轉老鷹隊後,負責防守他的明星大前鋒朗菲爾德(Dan Roundfield)說:「他將會是個偉大的球員,他今晚做了所有偉大球員在場上會做的事,我用盡了自己所知的各種方式都無法守住他。」 

這場比賽塞爾提克的四大前場都攻下至少20分,塞爾提克的長人陣成了聯盟其他球隊的新夢靨。麥克海爾的21分僅次於「酋長」派瑞許的22分,四大長人聯手攻下83分,讓老鷹隊搖擺人祖魯(John Drew47分)與朗菲爾德(23分)的六十分徒勞無功。 

第四節的優異表現,讓麥克海爾在當時贏得了「野獸(Animal)」的封號,主要是形容他在第四節就像是餓壞的野獸般將對手生吞活剝。 

很快的,麥克海爾成為其他球隊禁區防守的重點。對上湖人隊的比賽裡,湖人隊甚至用上了當時的天王中鋒賈霸(Kareem Abdul-Jabbar)來負責防守還是菜鳥的麥克海爾。 

「聯盟裡沒有哪個我認識的傢伙可以守住麥克海爾,」柏德當時就曾經這麼說。「他可以在任何人面前得分,也許有人能推擠他,但通常誰來守他都沒有差別,即使是兩個人、三個人包夾也一樣,他就是能夠得分。」

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