紅襪隊牛棚另一個重要補強是以一年三百萬美金附帶第二年選擇權的合約簽下前光芒隊中繼投手惠勒(Dan Wheeler),如果惠勒出賽達65場,則第二年三百萬美金的合約將自動生效。

惠勒是新英格蘭區羅德島瓦力克(Warwick, RI)人,距離波士頓約一個半小時車程,從小自然是紅襪隊的球迷,夢想是能穿上紅襪球衣的他沒想到自己能在職業生涯的尾聲獲得圓夢的機會。

1996年的惠勒被光芒隊的前身魔鬼魚給挑上,1999年就在魔鬼魚系統裡升上了大聯盟,但直到2004年在太空人隊才以中繼的角色站穩腳步。2005~08年惠勒每年都出賽至少70場,上個球季在光芒隊也有64場的出賽,是近幾年相當耐操又好用的中繼投手。

過去三個球季惠勒一直是光芒隊牛棚的要角,防禦率介於3.1~3.4WHIP直到上個球季才突破11.076)。球種多是惠勒的特色,即使近年速球從年輕時略高於90英里,下滑到目前約88英里上下,但惠勒的壓制力不減反增,靠的就是滑球、曲球、變速球與上個球季大量使用的卡特球之間的搭配變化,靠著穩定的控球能力與多球種的搭配,球速不快的惠勒擁有足夠的武器用以混淆打者,成為美聯東區最穩健的中繼投手之一。

紅襪隊的三大牛棚主力派伯朋、巴德與詹克斯都屬於速球派的代表,球路種類不夠多是共通的問題,有了以變化球為主的惠勒在牛棚擔綱,有助於增加中繼投手的多樣性。

牛棚四本柱外,老將威克菲爾(Tim Wakefield)將擔任主要的長中繼人選,同時也是球隊進入延長賽後的主力。有過日職經驗的安七炫(Scott Atchison)將是另一個二至三局的長中繼與主要的敗戰處理投手。2010年安七炫由單純的敗戰處理開始做起,逐漸的贏得總教練法蘭克納(Terry Francona)的信心,到了下半球季安七炫除了敗戰長中繼外,也成為五至七局領先時的中繼人選之一。這樣的表現讓他職業生涯第一次有了穩定的大聯盟工作,有機會可以在紅襪隊2011年牛棚贏得一席之地。

即將35歲的安七炫在上個球季速求均速還有91.英里,比起20來歲時還要快上一些,算是少見的異類。上個球季除了速球外,安七炫的滑球也有效的發揮,成為壓制對手主要的武器。安七炫對付右打者相當有一套,只有2成2的被打擊率,相較之下左打者面對安七炫就相當有威脅力,2成9的被打擊率,上壘率3成53,長打率4成86都遠高於平均水準,是安七炫最大的罩門。但他贏得教練信心最主要還是在跑者進佔得點圈時被打擊率僅有1成80,能夠安然的化險為夷。

安七炫的「有機會」在於紅襪隊在球季外以一年一百萬美金簽下了前金鶯隊中繼右投艾爾柏斯(Matt Albers)。除派柏朋、巴德、詹克斯、惠勒與威克菲爾是篤定的五人組外,第六與第七號的牛棚人選是春訓營裡其他所有中繼投手所要追逐的位置,而其中一個預計將要留給左投,而另一個位子預計將由安七炫與艾爾柏斯兩人角逐一席。上個球技充分展現溫良恭儉諒的安七炫很有可能會因為好配合而在開季先將位置讓給艾爾柏斯。

單就數據恐怕很難理解艾爾柏斯獲得一向精打細算的紅襪高層青睞的原因,上個球季他的防禦率高達4.52,每九局送出5.83次三振卻也投出4.04次四死球,WHIP是1.48,光看這數字就夠讓人膽寒,怎麼看都比不上安七炫。

關鍵在於艾爾柏斯面對美聯東區時的表現讓紅襪隊看到了希望。先看第一假想敵洋基隊,2008/09/10三年艾爾柏斯的防禦率分是1.80/1.42/3.38,WHIP最高是2008年的1.0,被打擊率則分別是1成67、1成50與2成11,簡直就是個洋基殺手。兒對上紅襪隊時艾爾柏斯也有優異的表現,讓紅襪隊有機會直接估量。三年對戰的防禦率分別為0.0/6.75/3.65,被打擊率為不到一成的0.71、4成52與2成09,面對美聯的兩大火網能繳出這樣的成績,是紅襪隊的高層決定在艾爾柏斯身上下賭注的最主要原因。

冬天裡紅襪下了不少賭注,艾爾柏斯、米勒(Andrew Miller)等有天份的年輕球員都先後簽約,關鍵就在於紅襪隊的新投手教練楊恩(Curt Young)。過去七個球季裡楊恩一手打造了運動家隊年輕但充滿天份的投手群,這讓紅襪隊高層對於楊恩改造投手的信心十足,也勇於在這個冬季將年輕但須調整的手臂帶入系統,接受楊恩的直接調教,這是過去費洛爺(John Farrell)負責投手訓練時沒能發揮的部份。

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老溫隨筆

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